Historieforløp

Den egeiske kampanjen 1943

Den egeiske kampanjen 1943

I 1943 beordret Winston Churchill at britiske styrker skulle fange Egeiske øyer i Hellas. Churchill mente at kontrollen over De egeiske øyer ville gi de allierte større kontroll over det østlige Middelhavet og også ville være en moralsk tapper for aksekreftene som fortsatt er basert i regionen. Senior ledere i den britiske hæren var langt fra overbevist om at øyene trengte å bli okkupert, men slik var den politiske trangen Churchill hadde, at planen ble satt i drift. Da kampanjen ble avsluttet, hadde den vist seg å være en kostbar fiasko.

Churchill mente at kampanjen bare kunne gjennomføres av spesialstyrker. Han satte en meget høy premie på arbeidet som ble utført av de små elitestyrkene som opererte bak fiendens linjer. Churchill så arbeidet med Special Air Service (SAS) og Long Range Desert Group (LRDG) som viktig for krigsinnsatsen - selv om hans entusiasme for dem ikke alltid ble delt av hans øverstkommanderende.

Forsøket på å ta Egeerhavene startet høsten 1943. Amerika nektet å ta del i en fullskala invasjon, da Roosevelts regjering mente at øyene hadde liten strategisk betydning og at andre kampanjer som var på fortjente fortjente å ha ressursene som kan ha blitt sugd bort av Egeer-aksjonen. Churchill bestemte seg derfor for at Storbritannia i Operation Accolade ville gå alene.

Det første angrepet ble gjort av Special Boat Squadron da tre menn fra SBS, ledet av major jarl Jellicoe, fallskjermhoppet til Rhodos. Deres plan var å overbevise den italienske styrken som var på øya om at deres beste interesser lå i å gå sammen med de allierte. Den italienske sjefen uttrykte innledningsvis sin interesse, men deretter tvil da han ble informert om at bare noen hundre soldater ville lande på øya for å ta på seg 6000 tyske tropper. Mens han gjorde opp for seg, handlet tyskerne og arresterte alle italienske soldater på Rhodos. Kommandøren ble skutt. Tyskerne tok kontroll over den største av de egeiske øyer, noe som i stor grad utvidet sin tilstedeværelse i området - det helt motsatte av det Churchill ønsket å oppnå.

I stedet for å trekke seg tilbake og revurdere situasjonen, erklærte Churchill at mennene måtte presse på og gripe andre øyer. Neste mål var Kos, selv om enheter fra SBS og fallskjermregimentet landet på en rekke av de mange øyene som finnes i regionen. Totalt var 5000 menn på et stort antall øyer. Å støtte dem var imidlertid en annen sak. Både Royal Navy og RAF var ment å gjøre dette, men det var et nesten umulig oppdrag.

Da det ble klart hva britene forsøkte, gjorde Hitler det kjent at øyene måtte forbli tyske for enhver pris. RAF hadde store vanskeligheter med å støtte mennene på øyene, da bare en Spitfire-skvadron hadde blitt tildelt for hele regionen og var basert på Kos. Royal Navy var veldig sårbar for luftangrep.

Da tyskerne tok Kos inn igjen, mistet (drepte, sårede og fanget) britene 680 soldater og 500 RAF-personell. 3500 italienske soldater gikk også tapt under kampene.

Etter tapet av Kos var den største britiske basen på øya Leros. Churchill sendte en melding til mennene der der de oppfordret dem til ikke å fortvile og “klamre seg til hvis du muligens kan”. Han ba også om amerikansk hjelp. Roosevelt, nektet igjen.

Sjefen for generalstaben, Sir Alan Brooke, var også svært skeptisk til satsingen. Han skrev:

”Han (Churchill) har jobbet seg selv i en vanvidd av spenning rundt de greske øyene. Han nekter å høre på noen argumenter eller se farene. Det hele er ren galskap. ”

Sjefen for RAF i regionen, Air Chief Marshal Arthur Tedder, følte at han “kaster gode penger etter det dårlige”.

Tyskerne angrep Leros og etter en fem dagers kamp overga de britiske og italienske styrkene på øya seg. Mellom disse kunne de sette over 8000 menn i aksjon. Tyskerne lyktes med bare 2000 mann.

LRDG mistet flere menn i den korte Egeer-aksjonen enn i tre års kamp i Nord-Afrika. Totalt mistet Royal Navy fire kryssere, fem ødeleggere, fem gruveveiere og to ubåter. RAF mistet 113 fly.

Etter at kampanjen ble avbrutt, beskyldte Churchill Amerika privat for ikke å hjelpe. Til amerikanerne slo imidlertid hans egeiske kampanje for mye av hans uredelige Dardanelles kampanje i første verdenskrig.