Historikk Tidslinjer

Første Bullecourt

Første Bullecourt

12. aprilth I 1917 angrep australske styrker tyske linjer ved Bullecourt. Angrepet på Bullecourt var det første forsøket på å erstatte et artilleribombardement med stridsvogner.

I vintermånedene i 1917 hadde tyskerne trukket sine menn tilbake til det som var kjent som Hindenburg Line. Tyskerne forventet fullt ut en alliert våroffensiv og ønsket å forsvare seg mot det på land de kjente og som de hadde bygget formidable forsvar på. Da de trakk styrkene sine, avanserte britiske tropper inn i de gamle tyske linjene. Britene planla å angripe tyske forsvar på Arras 9. aprilth men ønsket at et datterselskapsangrep skulle finne sted i den nordvestlige enden av Hindenburgbanen ved Bullecourt. Det ble antatt av britiske ledere av hærhæren at når de først hadde brutt gjennom på Arras, ville tilbaketrekkende tyske styrker bevege seg mot Bullecourt og bli effektivt fanget. Angrepet på Bullecourt var planlagt til 10. aprilth.

Bullecourt i seg selv var en umerkelig fransk landsby, men deler av Hindenburg Line var faktisk blitt bygd inn i landsbyens vestlige, sørlige og østlige deler. De 62nd (West Riding) Divisjon ble beordret til å angripe den vestlige siden av landsbyen. De 4th Australian Division, en del av 1 Anzac Corps, fikk i oppgave å angripe landsbyens østside. Tanker ville støtte begge angrepene.

Noen dager før angrepet var imidlertid senioroffiserer i de 4th Australian Division begynte å uttrykke tvil om at de ville lykkes. Den neste byen øst for Bullecourt var Quéant, og man fryktet at tysk brann fra denne byen ville påføre australierne store skader da de avanserte. Menn som generalmajor White fra 1 Anzac Corps ville ha Quéant angrepet samtidig. Løftet om nøyaktig artilleribrann på byen beroliget imidlertid mange, selv om dagen for angrepet på Bullecourt ble forsinket til 12. aprilth da rekognoseringsfoto viste at artilleribål ikke hadde ødelagt så mye ledning som beskyttet Hindenburgbanen som hadde håpet.

9. aprilth, den 1st og 3rd Hærene angrep tyskerne ved Arras og Vimy. De første angrepene var vellykket og spredte følelsen av eufori gjennom senior britiske rekker. Det var som et resultat av denne suksessen, at general Sir Hubert Gough, sjef for de 5th Army, fremmet datoen for angrepet på Bullecourt til 10. aprilth, som det hadde vært i den innledende planleggingen.

Gough ble tatt av en plan konstruert av major Watson fra Royal Tank Corps. Watson mente at en stor konsentrasjon av tanks kunne rykke opp til de tyske stillingene ved Bullecourt med infanteri som fulgte bak i tankene. Han trodde at den generelle stridsforvirringen ville bety at tankene kunne avansere uten en artilleribarrage. En gang ved de tyske skyttergravene kunne tankene krysse og ødelegge piggtråden, mens infanteriet fulgte på. Gough ble tatt av ideen, men senior australske befal ikke. Deres to største bekymringer var den rene mangelen på tid de måtte planlegge angrepet, og det faktum at de ikke trodde at stridsvogner kunne flytte masse til Hindenburgslinjen uten å bli lagt merke til av tyskerne.

Planen var at tolv RTC-tanks skulle avansere øst for Bullecourt med menn fra de 4th Australian Division følger på bak. Når tankene hadde brutt Hindenburgslinjen, ville australierne flytte inn i landsbyen og ta den mens de 62nd (West Riding) Divisjon angrep landsbyen fra vest. Etter Bullecourt ville australierne flytte nordøstover til sitt neste mål, Riencourt.

Angrepet startet 10.30 10. aprilthtil tross for et australske forsøk fra siste øyeblikk på å utsette det, da de fryktet at planen ble satt sammen for raskt og gjorde for mange antagelser om de tyske stillingene i Hindenburg Line.

Australiens frykt viste seg å være korrekt selv i starten av angrepet. Angrepet ble forsinket i 30 minutter da tankene gikk seg vill og avanserte foran. En slik start på angrepet gjorde lite for å inspirere tillit, spesielt som menn fra de 4th Australian Division var i veldig utsatte posisjoner. Da klokken 05 ankom, var faktisk ikke tankene fortsatt på plass, og angrepet ble utsatt i 24 timer. Australierne måtte komme tilbake i defensive stillinger før daggry.

Gough beordret at angrepet skulle være nøyaktig som planlagt, men den 11. aprilth. Nok en gang var tankene sent og ikke alle de tolv ankom fordi noen hadde utviklet mekaniske feil. Deres tilnærming hadde også blitt oppdaget av tyskerne. Angrepet startet klokken 04.45, femten minutter for sent. Australierne angrep med bare tre stridsvogner som støttet dem. Imidlertid ble de to første tyske skyttergravene (kodenavnet OG1 og OG2) tatt innen 05.16, selv om ingen av de tre stridsvognene nådde disse målene.

4th Brigade, 4th Australske divisjonen angrep tyske stillinger uten tankstøtte. Skadene deres var høye, hovedsakelig fordi de angrep over utsatt land uten artilleristøtte. Dette skjedde fordi 4th Brigade hadde ikke startet angrepet før klokka 05.15 da de ventet på tanks som ikke ankom. Artilleriet hadde fått ordre om å slutte å skyte klokka 05.00. Konfrontert med tyske maskingevær, 4th Brigade kunne ikke unngå tunge skader. Imidlertid nådde de også OG1 og OG2, og innen 07.00 hadde australierne fanget nesten hele Hindenburg Line som de var blitt tildelt.

Divisional Headquarters var jublende over denne suksessen - men offiserer på bakken var langt mer bekymret. De innså at de hadde veldig lite ammunisjon, og at uten noen form for artilleristøtte, tyskerne lett kunne motvirke angrep fra Bullecourt, Riencourt og Quéant. Australierne ba om artilleristøtte sytten ganger for å motvirke ethvert tysk angrep, men et katastrofalt sammenbrudd i kommunikasjonen ved hovedkvarteret gjorde at de aldri fikk dette da det ble spurt om.

10.00 motangrep tyskerne. Mangel på ammunisjon var situasjonen for australierne desperat, og klokka 10.20 uttalte de å trekke seg tilbake til sin opprinnelige startlinje. Tyskerne satte raskt på plass maskingevær og de tilbaketrukne australiere som beveget seg over åpent land, fikk mange skader. Først da det ble kjent at australierne hadde trukket seg tilbake startet artilleribombardementet - klokka 11.00.

Angrepet kostet australierne 3000 menn, inkludert 1.142 fanget. Av tankene som deltok var det bare en som nådde Bullecourt og av totalt 103 mann i tankemannskapene ble 52 drept eller såret. Senere tyske rapporter kommenterte at tyske tropper ved Bullecourt var redde da de først så Mark I og II-tanksene, men at de ved slutten av 'First Bullecourt' hadde innsett at det nye våpenet var veldig sårbart for angrep og var mekanisk langt fra pålitelig .

Opprinnelig de 62nd (West Riding) Divisjon ble beskyldt for ikke å ha hjulpet australierne, men deres ordre hadde vært å avansere på Bullecourt når australiere hadde tatt landsbyen, i motsetning til australierne som fanget OG1 og OG2. Mange følte at skylden lå hos Gough som lå fast på en plan utviklet av en junioroffiser i siste øyeblikk som ga australierne mindre enn 24 timer å forberede seg på sitt angrep. Etter slaget ble det akseptert at Goughs plan - å fremme infanteri bak stridsvogner gjennom en smal sektor, komme til OG1 og deretter vifte ut øst og vest langs Hindenburgbanen - var lyd på papiret, men at den rene mangelen på tid til å forberede seg var en dødelig svakhet. En av konsekvensene av 'First Bullecourt' var at noen australske seniorkommandanter mistet troen på ledelsen til Gough.

Det første slaget ved Bullecourt ble fulgt av et sekund som startet 3. maird. Erfaringer ble lært fra det første slaget, og mindre vekt ble lagt på stridsvogner og artilleri fikk en fremtredende rolle. I uken før 3. maird, området rundt Bullecourt ble redusert til steinsprut, og ledningen som beskyttet de tyske skyttergravene ble ødelagt. Det var tilbakeslag da tyskerne var godt gravd i, men innen 17. maith, hadde de allierte fanget alt de hadde tenkt å oppnå. I stedet for å stole på stridsvogner som ofte mislyktes ved First Bullecourt, brukte australierne den prøvde og testede krypende sperringen, som fungerte bra.

Totalt hadde de to angrepene på Bullecourt resultert i 10.000 havari for australierne. Tyskerne led lignende skader. Suksessen med det andre angrepet hadde bevist at Hindenburgslinjen ikke var ugjennomtrengelig, da tyskerne hadde prøvd å finne ut. En veldig viktig leksjon ble imidlertid lært. Hver gang tyskerne mistet terreng, angrep de mot. Dette resulterte i tunge tyske skader - menn de ikke hadde råd til å tape. Derfor, når de allierte inntok tyske stillinger, planla de for et motangrep og satte opp maskingeværposter deretter, og ga artillerienheter den nødvendige etterretningen de trengte.